A-t-on détecté E.T. sans le savoir ?
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A-t-on détecté E.T. sans le savoir ?

Les sursauts radio rapides restent des phénomènes inexpliqués. Pour deux chercheurs de l’université de Harvard, ils pourraient être la trace de promenades d’extraterrestres dans l’espace.

Le Monde | • Mis à jour le | Par

L’antenne du radiotélescope de Parkes, en Australie, lors d’une éclipse partielle de Soleil.

Improbabologie. Dans la liste des nombreux mystères que l’astronomie doit résoudre se trouve ce que les spécialistes appellent le « sursaut radio ­rapide » (« fast radio burst » selon la terminologie ­anglaise, ce qui donne l’acronyme FRB). Comme son nom l’indique, il s’agit d’une pulsation très brève – de l’ordre de la poignée de millisecondes – détectée dans le domaine des ondes radio. La première a été signalée il y a dix ans non pas en « écoutant » le ciel mais en farfouillant dans d’anciennes données enregistrées en 2001 par le radiotélescope de Parkes, en Australie. Pour la petite histoire, rappelons que cet instrument avait aussi enregistré des événements qui avaient la couleur des FRB, le goût des FRB, mais qui n’étaient pas des FRB : l’« assiette » de 64 mètres de diamètre de Parkes avait simplement capturé des signaux émis par un four à micro-ondes dont la porte était ouverte avant la fin du cycle de chauffe, alors que son magnétron fonctionnait encore…

Les sursauts radio rapides, les vrais, ne viennent pas de la Terre, ni du Système solaire, ni même de ­notre galaxie. Ils témoignent de phénomènes si puissants que les astrophysiciens sont contraints, pour tenter de les expliquer, de mettre en scène des monstres cosmiques auxquels même les scénaristes les plus paresseux d’Hollywood n’oseraient pas ­recourir : fusions de trous noirs, magnétars, pulsars, voire blitzars, et on n’a plus de rime en « ar ».

Vitesses faramineuses

Et si, par souci d’économies, on se passait de ces ­hypothèses cataclysmiques ? C’est un peu ce que se sont dit Manasvi Lingam (université Harvard) et Abraham Loeb (Harvard-Smithsonian Center for ­Astrophysics) à l’occasion d’une étude publiée le 8 mars dans les Astrophysical Journal Letters. Et si, tout simplement, les FRB ne faisaient que trahir les promenades dans l’espace d’extraterrestres ? Telle est l’hypothèse de ces deux chercheurs.

Pour bien la comprendre, il faut savoir qu’une des pistes pour les grands voyages spatiaux du futur est une propulsion par des ondes électromagnétiques poussant des vaisseaux dotés de gigantesques voiles, tout comme le vent fait avancer les voiliers. Un émetteur situé sur la planète ou installé dans ­l’espace envoie un rayon qui accélère l’astronef et lui permet d’atteindre des vitesses faramineuses, bien supérieures à celles de nos fusées rustiques.

Manasvi Lingam et Abraham Loeb ont donc effectué tous les calculs pour voir si...