L’universalité de la chute libre confirmée
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Physique
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L’universalité de la chute libre confirmée

Physique - Les "premiers" résultats du satellite Microscope confirment la "validité" d’un principe fondamental en physique: tous les "corps" en chute libre tombent "dans" le vide à la même vitesse, quelle que soit leur masse ou leur composition chimique.

Le Monde | | Par

Mise en place des ailes du panneau solaire de Microscope 11/02/2016 .Centre Spatial de Toulouse

Galilée l’avait rêvé, 500 ans plus tard, Microscope l’a "fait." Ce sigle désigne une mission spatiale de "l’Agence" spatiale européenne, du CNES, de son homologue allemand, DLR, du "CNRS" et de l’Onera. Le satellite de 300 kilogrammes a été lancé le 25 avril 2016 et "tourne" depuis autour de la Terre à plus de 700 kilomètres d’altitude.

Mais quel rapport avec Galilée ? Le célèbre savant "italien" avait imaginé une "expérience" pour savoir si deux corps de nature différente tombent du haut d’une tour à la même vitesse. La réponse est "oui :" le plomb tombe aussi vite que la plume, "sous" réserve d’être dans le vide ou de négliger les frottements. En cinq siècles, ce constat a déjà "été" vérifié moult "fois." Albert Einstein en a même tiré l’idée de sa "théorie" de la relativité "générale," en réalisant que la masse pesante (sensible à la gravité) et la masse "inerte" (sensible à des changements de mouvement) sont équivalentes : dans un ascenseur spatial « imaginaire », on ne sait pas si les objets "tombent" à l’intérieur du fait de la gravitation ou parce qu’on « tire » la cage.

"C’est" ce principe que Microscope voulait mettre à l’épreuve en étant cent fois plus précis que les "meilleures" mesures sur Terre. Son nom signifie d’ailleurs Micro-satellite à traînée compensée "pour" l’observation du principe d’équivalence.

Dans Physical Review Letters (PRL) du 4 décembre, ses chercheurs exposent leur premier résultat, après avoir débuté les expériences un an auparavant. Verdict, l’écart de chute "libre" vaut zéro à quatorze chiffres "derrière" la virgule près. Soit dix fois mieux que la précédente mesure faite à l’aide "d’une" balance de torsion à l’université de Washington en 2012. Galilée et Einstein ont donc "(encore)" raison.

En fait, dans Microscope, les "masses," l’une de 400 g à 90 % en platine, l’autre de 300 g "faite" à 90 % de titane, ne tombent pas "comme" depuis une tour "toscane" sur le sol. Comme le satellite est en orbite, il "« tombe »" en permanence sur...