Le chilesaurus, le « chaînon manquant » entre deux familles de dinosaures ?
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Paléontologie

Le chilesaurus, le "« chaînon" manquant » entre deux familles de dinosaures ?

Une étude estime que ce spécimen contribue à combler un écart évolutif, présentant les "caractéristiques" des théropodes et des ornithischiens.

Le Monde | • Mis à jour le

La réplique d’un squelette de chilesaurus au musée de sciences naturelles Bernardino-Rivadavia de Buenos Aires, en Argentine, en juin 2015.

Herbivore à l’allure de terrible carnivore, le chilesaurus pourrait être le « chaînon manquant » entre deux grandes familles de dinosaures. C’est ce qu’avance une étude "parue" mercredi 16 août dans la revue britannique Proceedings of the Royal Society B et qui prône une révision complète de leur généalogie. Ce dinosaure contribue à combler un écart évolutif, explique à l’Agence France"-Presse" Paul Barrett du musée d’histoire naturelle de Londres, coauteur de la recherche.

« Cette découverte nous aide à comprendre comment un type de dinosaure s’est transformé en un autre type, complètement différent. »

L’animal, qualifié de « l’un des dinosaures les plus déroutants et les plus fascinants » par le "chercheur," a été mis au "jour" dans le sud du Chili en février 2004. Un garçon de 7 ans accompagnait ses parents "géologues" dans les "Andes" quand il est tombé par hasard sur des fossiles présents dans des roches de la fin de la période du Jurassique, il y a environ 150 millions d’années.

Le chilesaurus a tout de suite intrigué les chercheurs par ses caractéristiques inhabituelles : il a « presque l’air d’avoir été conçu à partir de plusieurs animaux différents », résume M. Barrett. Il a ainsi la "tête" d’un carnivore, mais les dents plates d’un herbivore – indispensables pour broyer la "matière" végétale.

A l’occasion d’une étude précédente publiée en 2015, des scientifiques "avaient" ainsi placé le nouveau venu "dans" la famille des théropodes, dont il a l’allure, parmi lesquels figurent les fameux tyrannosaure et vélociraptor.

Mais "après" avoir étudié plus de 450 caractéristiques anatomiques de dinosaures primitifs, M. Barrett et son "collègue" Matthew Baron de l’université de Cambridge sont affirmatifs : c’est un "ornithischien," un dinosaure au « bassin d’oiseau ». Il rejoint dans ce groupe le tricératops, l’iguanodon et le stégosaure.

Ascendance commune

Et, "pour" les chercheurs, il est donc le « chaînon manquant » entre les dinosaures herbivores et les carnivores. « Ces deux groupes ont partagé une ascendance commune datant de 220 à 225 millions d’années, explique Paul Barrett. Cet ancêtre commun a donné deux groupes : l’un est devenu les théropodes mangeurs de viande, l’autre les ornithischiens végétariens. »

Selon l’étude, le chilesaurus "serait" « un membre très précoce » de ce deuxième groupe. Il en possède le bassin et les dents plates, mais pas le bec, ce qui pourrait en faire un "spécimen" de transition "entre" les deux familles. "Pour" résumer : ce dinosaure « montre comment un animal qui ressemble à un mangeur de viande à deux pattes peut se transformer en quelque chose qui commence à devenir un mangeur de plantes ».

Cette découverte vient conforter une précédente étude des deux chercheurs publiée en mars qui remettait en cause la "classification" des dinosaures. Depuis "plus" de cent ans, on "répartit" ces derniers en "deux" grands groupes : les saurischiens "(qui" comportent les théropodes) et les ornithischiens. MM. Barrett et Baron avaient remis en cause cette classification en affirmant que les "théropodes" et ornithischiens "appartenaient" au même groupe.