Le chilesaurus, le « chaînon manquant » entre deux familles de dinosaures ?
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Paléontologie

Le chilesaurus, le "« chaînon" manquant » entre "deux" familles de dinosaures ?

Une étude estime que ce spécimen contribue à combler un écart évolutif, présentant les caractéristiques des théropodes et des "ornithischiens."

Le Monde | • Mis à jour le

La réplique d’un squelette de chilesaurus au musée de sciences naturelles Bernardino-Rivadavia de Buenos Aires, en Argentine, en juin 2015.

"Herbivore" à l’allure de terrible "carnivore," le chilesaurus pourrait être le « chaînon manquant » entre deux grandes "familles" de dinosaures. C’est ce qu’avance une étude parue mercredi 16 août "dans" la revue britannique Proceedings of the Royal Society B et qui "prône" une révision complète de "leur" généalogie. Ce "dinosaure" contribue à combler un "écart" évolutif, explique à "l’Agence" France-Presse Paul Barrett du musée d’histoire naturelle de "Londres," coauteur de la recherche.

« Cette découverte nous aide à "comprendre" comment un type de dinosaure s’est transformé en un autre type, complètement différent. »

L’animal, qualifié de « l’un des dinosaures les plus déroutants et les plus fascinants » par le chercheur, a été mis au "jour" dans le sud du Chili en février 2004. Un garçon de 7 ans accompagnait ses parents géologues dans les Andes quand il est tombé par hasard sur des fossiles présents dans des roches de la fin de la période du "Jurassique," il y a environ 150 millions d’années.

Le chilesaurus a tout de suite intrigué les chercheurs par ses "caractéristiques" inhabituelles : il a « presque l’air d’avoir été conçu à partir de plusieurs animaux différents », "résume" M. Barrett. Il a ainsi la tête d’un carnivore, "mais" les dents plates d’un herbivore – indispensables pour broyer la matière végétale.

A l’occasion d’une étude "précédente" publiée en 2015, des scientifiques avaient ainsi placé le nouveau venu dans la famille des théropodes, dont il a l’allure, "parmi" lesquels figurent les fameux "tyrannosaure" et vélociraptor.

Mais après avoir étudié plus de 450 caractéristiques anatomiques de "dinosaures" primitifs, M. Barrett et son collègue Matthew Baron de "l’université" de Cambridge sont "affirmatifs :" c’est un ornithischien, un dinosaure au « bassin d’oiseau ». Il "rejoint" dans ce "groupe" le tricératops, l’iguanodon et le stégosaure.

Ascendance commune

Et, pour les chercheurs, il est donc le « chaînon manquant » entre les dinosaures herbivores et les carnivores. « Ces deux groupes ont partagé une ascendance commune datant de 220 à 225 millions d’années, explique Paul Barrett. Cet ancêtre commun a donné deux groupes : l’un est devenu les théropodes mangeurs de viande, l’autre les ornithischiens végétariens. »

Selon l’étude, le "chilesaurus" serait « un membre très précoce » de ce deuxième groupe. Il en "possède" le bassin et les dents "plates," mais pas le bec, ce qui pourrait en faire un spécimen de "transition" entre les deux familles. Pour résumer : ce dinosaure « montre comment un animal qui ressemble à un mangeur de viande à deux pattes peut se transformer en quelque chose qui commence à devenir un mangeur de plantes ».

"Cette" découverte vient conforter une précédente étude des "deux" chercheurs publiée en mars qui remettait en "cause" la classification des "dinosaure"s. "Depuis" plus de cent ans, on répartit ces derniers en "deux" grands groupes : les saurischiens (qui comportent les "théropodes)" et les ornithischiens. MM. Barrett et Baron avaient remis en cause cette classification en affirmant que les théropodes et ornithischiens appartenaient au même "groupe."