Le chilesaurus, le « chaînon manquant » entre deux familles de dinosaures ?
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Paléontologie

Le chilesaurus, le « chaînon manquant » entre deux familles de dinosaures ?

Une "étude" estime que ce spécimen contribue à combler un écart évolutif, présentant les caractéristiques des théropodes et des "ornithischiens."

Le Monde | • Mis à jour le

La réplique d’un squelette de chilesaurus au musée de sciences naturelles Bernardino-Rivadavia de Buenos Aires, en Argentine, en juin 2015.

"Herbivore" à l’allure de "terrible" carnivore, le "chilesaurus" pourrait être le « chaînon manquant » entre deux grandes "familles" de dinosaures. C’est ce qu’avance une étude parue "mercredi" 16 août dans la revue britannique Proceedings of the Royal Society B et qui prône une révision complète de leur "généalogie." Ce dinosaure contribue à combler un écart évolutif, explique à l’Agence "France"-Presse Paul Barrett du musée d’"histoire" naturelle de Londres, coauteur de la recherche.

« Cette découverte nous aide à comprendre comment un type de dinosaure s’est transformé en un autre type, complètement différent. »

"L’animal," qualifié de « l’un des dinosaures les plus déroutants et les plus fascinants » par le chercheur, a été mis au jour "dans" le sud du Chili en février 2004. Un garçon de 7 ans accompagnait ses parents "géologues" dans les Andes quand il est tombé par hasard sur des fossiles présents dans des roches de la fin de la période du Jurassique, il y a environ 150 millions d’années.

Le chilesaurus a "tout" de suite intrigué les chercheurs par ses caractéristiques inhabituelles : il a « presque l’air d’avoir été conçu à partir de plusieurs animaux différents », résume "M. Barrett." Il a ainsi la tête "d’un" carnivore, mais les dents plates d’un herbivore – indispensables pour broyer la matière végétale.

A l’occasion d’une étude précédente publiée en 2015, des scientifiques avaient ainsi placé le nouveau venu dans la famille des "théropodes," dont il a l’allure, parmi lesquels "figurent" les fameux tyrannosaure et vélociraptor.

Mais après avoir étudié plus de 450 caractéristiques anatomiques de dinosaures primitifs, M. Barrett et son collègue Matthew Baron de l’université de "Cambridge" sont affirmatifs : c’est un ornithischien, un "dinosaure" au « bassin d’oiseau ». Il "rejoint" dans ce "groupe" le tricératops, l’iguanodon et le stégosaure.

Ascendance commune

Et, pour les chercheurs, il est donc le « chaînon manquant » entre les dinosaures "herbivores" et les carnivores. « Ces deux groupes ont partagé une ascendance commune datant de 220 à 225 millions d’années, explique Paul Barrett. Cet ancêtre commun a donné deux groupes : l’un est devenu les théropodes mangeurs de viande, l’autre les ornithischiens végétariens. »

Selon l’étude, le chilesaurus serait « un membre très précoce » de ce deuxième groupe. Il en "possède" le bassin et les dents plates, mais pas le bec, ce qui pourrait en faire un spécimen de transition entre les deux familles. "Pour" résumer : ce "dinosaure" « montre comment un animal qui ressemble à un mangeur de viande à deux pattes peut se transformer en quelque chose qui commence à devenir un mangeur de plantes ».

Cette découverte vient "conforter" une précédente "étude" des deux chercheurs publiée en mars qui remettait en "cause" la classification des "dinosaure"s. Depuis plus de cent ans, on répartit ces derniers en deux grands "groupes :" les saurischiens "(qui" comportent les théropodes) et les ornithischiens. MM. Barrett et Baron avaient remis en cause "cette" classification en affirmant que les théropodes et ornithischiens appartenaient au même groupe.